La sonda Hayabusa 2 è atterrata in Australia

Dopo aver percorso più di 5 miliardi e 273 milioni di chilometri, la sonda dell’Agenzia spaziale giapponese (JAXA) Hayabusa 2 ha restituito sulla Terra campioni dell’asteroide Ryugu. L’arrivo della capsula con il carico sulla Terra è avvenuto intorno alle 18.50 ora italiana in una zona di test militare nel South Australia. Tutto è andato come previsto e ora gli scienziati sono entusiasti dell’opportunità di raccogliere il materiale raccolto.

L’indagine è iniziata il 3 dicembre 2014 e nel 2019, a febbraio e luglio, raccolto due campioni dell’asteroide. Il primo direttamente dalla superficie, il secondo in profondità, dopo che il proiettile di rame ha creato un cratere che ha permesso di portare alla luce materiale non alterato dalla radiazione cosmica.

Il ritorno sulla Terra ha avuto due punti chiave: la separazione della capsula dalla navicella spaziale principale Hayabusa2 e il ritorno della capsula nell’atmosfera terrestre (vedi Animazione sotto).

Le prime scoperte. Le osservazioni fatte dagli strumenti a bordo di Hayabusa 2 hanno già rivelato alcune caratteristiche intriganti dell’asteroide Ryuga (ovvero il “Palazzo dei Draghi”), che ha un diametro di circa un chilometro. Sembra che si sia formato da un ammasso di macerie rotanti a seguito di una collisione di precedenti asteroidi. Ciò significa che gli asteroidi possono avere una storia complessa ben documentata.

Molti “asteroidi di condrite di carbonio“Come Ryugu, sono ricchi di minerali che richiedono la formazione di acqua, e quindi in passato potrebbero averlo portato sulla Terra in grandi quantità. È interessante notare, tuttavia, che le osservazioni di Ryuga mostrano che non è così ricco di acqua come previsto quando è stato scelto, lo scopo di questa missione È possibile che l’acqua negli asteroidi che hanno dato origine a Ryuga, sia evaporata a causa del riscaldamento interno da parte di materiale radioattivo.

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diversamente da asteroide Bennu, un campione del quale è stato condotto dalla missione Osiris Rex dalla NASA e riportano campioni nel 2023, sembra sia ricco di minerali idratati.

Risposte sulla vita. Ryugu può dirci molto sulla storia del sistema solare. La Terra e altri pianeti sono formati da piccoli corpi rocciosi in un disco con gas, ghiaccio e polvere chiamato “nebulosa solare”. I resti di questo processo sono asteroidi. Ma mentre i pianeti hanno subito profondi cambiamenti, evolvendo croste, mantelli e nuclei per tutta la vita, gli asteroidi sono rimasti quasi gli stessi di prima. Studiando esemplari primitivi di asteroidi, possiamo scoprire molti segreti su come si è formato il sistema solare. E potrebbero aiutarci nella domanda: “I mattoni erano già presenti in questa nebulosa o si sono evoluti più tardi sulla Terra?” Se fossero in una nebulosa, potremmo trovarli su Ryuga. E se scoprissimo che i mattoni della vita erano presenti al momento della nascita della Terra, significherebbe che la vita potrebbe essere più comune nell’universo di quanto si possa pensare.

Uno dei vantaggi della missione di trasferire campioni da altri corpi nel sistema solare è che è stato accuratamente preparato per garantire che l’inquinamento con materiali organici sulla Terra sia praticamente uguale. Quindi, se troviamo amminoacidi in Ryuga, possiamo essere sicuri che provengono effettivamente da lì.

I prossimi passi. Verrà consegnata un’astronave con i suoi preziosi contenuti Campus di Sagamihara vicino a Tokyo, in Giappone, dove aprirà nelle prossime ore. Invece, la sonda madre, rilasciando un prezioso carico sulla Terra, passerà all’ultima parte missionediretto al minuscolo asteroide 1998KY26.

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Vi arriverà nel 2031 dopo una serie di cavalcavia a terra. Hayabusa 2 può atterrare su questo asteroide con un diametro di circa 30 metri. Sarà una sfida entusiasmante. Può anche aiutarci a capire come rifiutare un asteroide che potrebbe essere troppo vicino alla Terra.

Rocco Miniati

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